SpaceX ha lanciato con successo il suo ultimo prototipo di Starship, ma SN11 non ha avuto l’atterraggio sicuro, o almeno un pezzo unico, che l’azienda sperava. Il test di volo ad alta quota del nuovissimo prototipo di Starship ha sfruttato tre motori Raptor ed è stato progettato per portare il velivolo a circa 10 chilometri (6,2 miglia) sopra Starbase Texas.

Ciascuno dei tre motori Raptor si spegnerebbe in sequenza, quindi, proprio quando l’astronave raggiunge l’apogeo: il punto più alto del volo. “SN11 eseguirà una transizione del propellente ai serbatoi interni dell’intestazione, che contengono il propellente di atterraggio”, spiega SpaceX, “prima di riorientarsi per il rientro e una discesa aerodinamica controllata”.

Se tutto fosse andato secondo i piani, la fase successiva avrebbe visto Starship SN11 scendere sotto il proprio controllo aerodinamico attivo. I quattro flap sulla navicella – due in avanti e due a poppa – sarebbero stati regolati individualmente mentre il computer di bordo individuava il modo migliore per atterrare sulla piattaforma. Poco prima di atterrare, i Raptor avrebbero regnato e l’astronave si sarebbe capovolta, atterrando proprio accanto al punto in cui era inizialmente decollata.

Almeno, questo era il piano. Sfortunatamente, sembra che qualcosa sia andato storto lungo la strada e, sebbene tutti i dettagli non siano stati condivisi, sembra che SN11 sia stato distrutto. Come al solito, Elon Musk di SpaceX è stato abbastanza saggio riguardo alla situazione.

“Sembra che il motore 2 abbia avuto problemi in salita e non abbia raggiunto la pressione della camera operativa durante l’atterraggio, ma, in teoria, non era necessario”, ha twittato Musk. “Qualcosa di significativo è successo poco dopo l’inizio della combustione dell’atterraggio. Dovrebbe sapere com’era una volta, possiamo esaminare i pezzi più tardi oggi.

Certamente, “qualcosa di significativo” sembra un eufemismo quando il risultato è il tuo costoso prototipo di razzo in pezzi, ma il programma Starship – come gli altri prototipi di SpaceX prima di esso – è sempre stato progettato con esplosioni come queste come una possibilità concreta. “Almeno il cratere è nel posto giusto”, muschio ha scherzato.

Ha anche visto alcune manovre impressionanti. Starship SN10, ad esempio, ha prodotto un video dell’atterraggio della navicella che sembrava più un film di fantascienza CGI che qualcosa di reale, una testimonianza di ciò che SpaceX ha raggiunto in termini di tecnologia missilistica riutilizzabile. Naturalmente, anche SN10 è esploso, poco dopo l’atterraggio, e anche SN9 ha incontrato una fine fiammeggiante prima.

Tuttavia, è qualcosa che l’azienda deve fare bene e in modo coerente. “Una discesa aerodinamica controllata con lembi del corpo e capacità di atterraggio verticale, combinata con il riempimento nello spazio, sono fondamentali per l’atterraggio di Starship in destinazioni attraverso il sistema solare dove non esistono superfici o piste preparate e per tornare sulla Terra”, spiega SpaceX del test. “Questa capacità consentirà un sistema di trasporto completamente riutilizzabile progettato per trasportare sia l’equipaggio che il carico su voli interplanetari di lunga durata e aiutare l’umanità a tornare sulla Luna e viaggiare su Marte e oltre”.

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