Nonostante la spinta a “diventare verde”, i rifiuti di plastica stanno crescendo in quantità a un ritmo allarmante e gli attuali sforzi di riciclaggio semplicemente non stanno al passo. Questa è la minacciosa conclusione di uno studio rivoluzionario che esplora l’uso – e il riutilizzo o lo smaltimento – dei materiali plastici dagli anni ’50 e pubblicato oggi. In effetti, a partire dal 2015, solo il 9% dei rifiuti di plastica era stato riciclato, hanno scoperto i ricercatori.

Sebbene l’uso di materiali plastici in quasi tutte le aree della vita sia proliferato negli ultimi decenni, dagli imballaggi alimentari ai trasporti e ai dispositivi medici, non c’è mai stata una valutazione approfondita di come vengono gestiti i rifiuti di plastica. Questo è ciò che è stato intrapreso da Roland Geyer1, Jenna R. Jambeck e Kara Lavender Law, un’analisi globale completa della produzione, dell’uso e della gestione del fine vita di resine polimeriche, fibre sintetiche e additivi. Le loro conclusioni rendono la lettura inquietante.

Degli 8.300 milioni di tonnellate di plastica vergine prodotta finora, il 12% della plastica era stata bruciata, hanno scoperto, con il potenziale di rilasciare gas tossici nel processo. Un enorme 79%, tuttavia, è stato semplicemente buttato via, sia per accumularsi nelle discariche che per inquinare l’ambiente naturale.

“Se le attuali tendenze di produzione e gestione dei rifiuti continuano”, scrivono i ricercatori, “circa 12.000” [million metric tons] dei rifiuti di plastica saranno nelle discariche o nell’ambiente naturale entro il 2050”.

Neanche gli Stati Uniti se la passano bene quando si tratta di riciclaggio. In effetti, a partire dal 2014, lo studio ha scoperto che il riciclaggio della plastica negli Stati Uniti si era stabilizzato a solo il 9%. Al contrario, l’Europa ricicla il 30% dei suoi rifiuti di plastica, mentre la Cina ricicla il 25%. Tuttavia, anche il riciclaggio non è una bacchetta magica, dal momento che lo studio ha scoperto che spesso non riduce la quantità di plastica vergine prodotta.

“Nessuna delle plastiche comunemente usate è biodegradabile”, sottolinea il trio di scienziati. “Di conseguenza, si accumulano, piuttosto che decomponersi, nelle discariche o nell’ambiente naturale”. Precedenti studi hanno stimato che quasi tutti gli uccelli marini vivi hanno una qualche forma di plastica nell’intestino, mentre la nostra era attuale – l’era dell’Antropocene proposta – potrebbe finire per essere definita dall’ubiquità dei rifiuti di plastica nell’ambiente.

In effetti, “la contaminazione quasi permanente dell’ambiente naturale con i rifiuti di plastica è una preoccupazione crescente”, concludono i tre ricercatori. Sebbene ci siano stati sforzi per esplorare nuovi modi per affrontare i rifiuti di plastica, compresi i batteri che possono nutrirsi del materiale o persino i vermi mangiatori di plastica, nessuno è mai riuscito a ridimensionarsi al punto da poter affrontare i milioni di tonnellate che vengono disperse oggi.

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