Illustrazione di Jane Sherman / Shutterstock di Mariyal e Babaroga

They tutti al centro della scena in modo simile. Le epidemie, quando colpiscono per la prima volta una città, entrano nella coscienza pubblica attraverso un titolo di giornale, o un chyron si diffonde drammaticamente sullo schermo della TV, seguito dalla voce stenografica energica di un giornalista locale. Un inquietante acronimo o sigla – SARS o MERS o EVD – viene alla tua attenzione, forse per la prima volta, e speri che non sia un proiettile tutto in maiuscolo con il tuo nome sopra.

La nostra attuale crisi di salute pubblica era così, ovviamente, i contorni del suo arrivo erano familiari. I contorni di un ciclo di notizie. La curiosità internazionale per le notizie locali su qualcosa che, all’improvviso, sconvolge le nostre vite in modi prima inimmaginabili. Il Covid-19 è la più grande crisi di salute pubblica che ha cambiato la vita a colpire Seattle dall’epidemia di influenza spagnola nel 1918, ma nel frattempo ne sono emerse molte altre.

Negli ultimi 40 anni, quattro eventi – l’HIV negli anni ’80, un cluster di E. coli negli anni ’90, la SARS nei primi anni e l’hantavirus appena tre anni fa – forniscono un’istantanea di come la nostra regione ha reagito e continua a reagire ,a tali crisi. Un’epidemia, e forse qualche lezione, ogni decennio.

Test di campioni di sangue per l’HIV presso il Public Health Lab di Seattle.

Immagine: MOHAI / 2000.107.001.06.04

Nel 1982, una copia di Il Seattle Times ti avrebbe riportato indietro di 25 centesimi. E venerdì 11 novembre, dopo che ti sei separato dal tuo quartiere e hai aperto le 88 pagine di carta da giornale che erano l’edizione di quella mattina, sotto la storia dell’ex capo del KGB diventato capo del Partito Comunista Sovietico e quella sui veterani della guerra del Vietnam, e quello su un’iniziativa elettorale riguardante una centrale nucleare – i tuoi occhi si sarebbero fermati, finalmente, su questo titolo: “Una malattia mortale che colpisce principalmente gli uomini gay affiora a Seattle”.

Per due anni, la malattia nota come Sindrome da immunodeficienza acquisita ha afflitto le città degli Stati Uniti, principalmente a Los Angeles, New York e San Francisco. Le sue vittime, altrimenti omosessuali sani, hanno contratto improvvisamente la polmonite. Altri sintomi includevano perdita di peso, febbre leggera, mal di gola, linfonodi ingrossati e un cancro che si presentava come lividi e lesioni viola. Nel 1981, la malattia fece 121 vittime negli Stati Uniti. Alla fine del 1982, quando i funzionari sanitari identificarono il primo caso di Seattle, il numero era salito a 283. Insieme a quella diagnosi iniziale di Seattle, altri 50 uomini si erano registrati all’Harborview Medical Center con sintomi simili. In un’intervista a Tempos, un funzionario ospedaliero ha messo in guardia contro l’uso di droghe con aghi e che gli omosessuali dovrebbero limitare i rapporti sessuali alle persone che conoscono.

Per il resto del decennio, e anche nel prossimo, l’AIDS e il virus dell’immunodeficienza umana (HIV), l’infezione che porta alla malattia, hanno dominato i titoli locali. Nella primavera dell’83 fece la sua prima vittima locale, un uomo di Tacoma il Volte descritto come “un impiegato e padre di famiglia sulla trentina”. Morì a San Francisco; un ospedale di Tacoma lo ha trasferito lì perché mancava di ventilatori adeguati, una complicazione legata alla pandemia che si sarebbe ripetuta quasi 40 anni dopo.

Circa 170.000 persone sono morte di AIDS in tutto il mondo, anche se ora quasi 40 milioni di vittime vivono in relativa comodità. Ci sono voluti quasi 20 anni prima che la malattia diventasse una condizione cronica ma gestibile piuttosto che una condanna a morte certa, grazie ai farmaci atrocemente lenti a raggiungere il mercato. Nel frattempo, Seattle ha segnato molti primati.

Siamo stati la prima regione negli Stati Uniti a istituire un programma di scambio di siringhe, avviato da attivisti a Tacoma nel 1989 e poi a Seattle, e presto rilevato dalla King County Public Health. Ciò ha contribuito a togliere dalle strade siringhe sporche, principali colpevoli della diffusione del virus tra i consumatori di droghe per via endovenosa. Siamo stati anche i primi, nel giugno 1992, ad aprire una struttura di assistenza a lungo termine per le persone con diagnosi di malattia, sotto forma di Bailey-Boushay House, che si trova ancora oggi nella Madison Valley, un monumento a una città in ritardo alla crisi, ma presto con le soluzioni.

Sembrano così innocui. I topi, specialmente allo stato brado, badando ai propri affari murini, senza nemmeno fare irruzione nella cucina di qualche padrone di casa per Cheez-Its, sembrano abbastanza innocui, saltellando in un prato, lungo un deserto o sotto le assi del pavimento di una capanna abbandonata .

Il problema sorge quando gli umani dormono in mezzo a loro. Cioè, quando gli umani dormono in mezzo a loro e i piccoli rilasciano palline di materia fecale che trasportano un particolare virus. È quello che è successo nel 2017 quando un uomo di Issaquah di 34 anni, a quanto pare a sua insaputa, ha condiviso la sua casa con topi cervi e ha contratto la sindrome polmonare da hantavirus, una grave infezione respiratoria che uccide quasi il 36 per cento delle sue vittime. “Casi di Hantavirus confermati nella Contea di King; 1 uomo muore”, a Seattle Times titolo offerto il 22 marzo, quasi un mese dopo la morte. I funzionari sanitari della contea avevano scelto di non annunciare i casi quando sono comparsi, perché ne hanno identificati solo due: una donna vicino a Redmond che ha trascorso 10 giorni in terapia intensiva l’autunno precedente e l’uomo deceduto Issaquah – troppo pochi, presumibilmente, per preoccuparsi pubblico.

Anche dopo che i media hanno appreso dei casi e li hanno riportati, non sembravano esserci motivi di allarme. Fino ad aprile, quando è emersa un’altra sospetta infezione, sempre a Issaquah, questa volta una donna di 50 anni in terapia intensiva.

Viveva vicino a Squak Mountain, come l’altra vittima di Issaquah, anche se dall’altra parte, entrambe in aree rurali. Informare il pubblico ha salvato la giornata. I funzionari sanitari hanno condiviso le loro preoccupazioni sulla regione che circonda Squak e i media hanno diffuso la voce sulle linee guida dei Centers for Disease Control: quando si puliscono i roditori le persone non dovrebbero usare un aspirapolvere, per timore che sollevino materia fecale secca; pulire l’area con disinfettanti e salviette di carta; e, come fai al QFC di questi tempi, indossa i guanti.

Il Dr. Jeffrey Duchin ha guidato la risposta della regione a molteplici epidemie nel corso dei decenni.

Immagine: per gentile concessione di King County

I sintomi per la sindrome respiratoria acuta grave, o SARS, suonerà familiare a chiunque abbia anche la conoscenza più superficiale della vita sul pianeta Terra nel 2020. Febbre. Tosse. Fiato corto. La SARS, come il Covid-19, è un coronavirus, rilevato per la prima volta in Cina. Casi sospetti nella regione di Seattle sono comparsi nella primavera del 2003: un marinaio di 44 anni che era stato nell’equipaggio di una nave da carico che ha gettato l’ancora a Singapore e Hong Kong, e un bambino di due anni che ha viaggiato con la sua famiglia a Hong Kong. Seguirono altri casi.

“Penso che non sia qualcosa che sta andando via”, ha detto il direttore del controllo delle malattie trasmissibili della contea al Volte. Quel direttore era Jeff Duchin, lo stesso Jeff Duchin che oggi guida l’accusa della contea contro il Covid-19. E aveva ragione. Entro la fine dell’anno, la SARS infetterebbe più di 8.000 persone e ne ucciderebbe più di 700. I numeri sono impalliditi rispetto al nostro attuale focolaio di coronavirus e non ci sono stati decessi negli Stati Uniti, ma la SARS ha funzionato, in molti modi, come un correre. Quarantene. Divieti di viaggio. Sai, ormai, il trapano. Seattle è stata determinante nella diffusione delle informazioni ai lavoratori in prima linea, ospitando 15.000 medici, infermieri e ricercatori medici che hanno discusso del virus presso l’American Thoracic Society al Washington State Convention and Trade Center. Quasi 20 anni dopo, molti di questi esperti di salute sono senza dubbio di nuovo in prima linea in tutta la nazione durante la lotta alla pandemia ora.

Oltre i palloncini e la folla delle telecamere, oltre il personale che porta tessere e abbracci, la limousine nera al minimo, in attesa di portarla via. La bambina di 10 anni di Redmond aveva trascorso 167 giorni al Seattle Children’s Hospital, dove non si sarebbe mai aspettata di sopravvivere. Adesso lei e un orso, un grosso orsacchiotto di peluche quasi della sua taglia, stavano tornando a casa. Questa celebrazione, in mezzo a un mite, 69 gradi l’ultimo giorno di primavera, il 29 giugno 1993, smentiva gli orrori dei mesi precedenti, quando un’epidemia mortale si annidava in tutta la regione.

È iniziato a gennaio, quando un pediatra dell’UW ha presentato un rapporto su una serie di casi che coinvolgevano bambini con diarrea sanguinolenta e altri sintomi coerenti con Escherichia coli infezione. Intervistando i genitori delle vittime, gli ispettori sanitari hanno seguito una pista che collegava tutte le vittime a Jack in the Box, la catena di fast food di hamburger. La maggior parte dei bambini aveva mangiato il Monster Burger, un nuovo elemento nel menu per bambini, e gli ispettori hanno cercato la fonte di carne, restringendola a cinque macelli.

Il ceppo di E. coli si è fatto strada in più di 70 punti vendita Jack in the Box in California, Idaho, Nevada e Washington. Alcuni dipendenti, presumibilmente di fretta, non avevano cucinato la carne alla temperatura consigliata di 155, permettendo ai batteri di prosperare. Alla fine infetterebbe 700 persone, tutte tranne 98 nello stato di Washington. Gli ospedali hanno ammesso 170 pazienti di E. coli. E ci sono stati quattro morti, tutti bambini.

Erano quasi cinque.

La ragazza diretta alla limousine l’ultimo giorno di primavera era stata ricoverata al Children’s il 13 gennaio. I suoi sintomi erano così gravi che i medici l’hanno posta in rianimazione e dialisi renale. Ha languito in coma per 40 giorni. Una parte del suo colon doveva essere rimossa. Il personale ha avvertito i suoi genitori che era improbabile che ce l’avrebbe fatta.

Ci sarebbero stati anni di lavoro, altre operazioni, ripetute degenze in ospedale, danni cerebrali che le avrebbero richiesto di reimparare a leggere ea distinguere i colori. E sopravvivere a un’epidemia che ha ucciso altri bambini – un bambino di sei anni, un bambino di due anni, un altro di due anni e un bambino di 17 mesi – è un freddo conforto. Fortunatamente presto sarebbero arrivati ​​importanti cambiamenti all’USDA, che richiederebbero una regolamentazione più rigorosa delle industrie della carne e dei servizi alimentari. E la famiglia della ragazza alla fine ha vinto un accordo di $ 15,6 milioni da Jack in the Box e dalla sua società madre.

E naturalmente ci sarebbero più crisi per tutti noi. Gli effetti dei virus si sarebbero manifestati in pubblico e in privato nel corso dei decenni. Fino a quando, alla fine, siamo arrivati ​​a questo, qui nella primavera del 2020, la nostra attuale pandemia, quella che si è insinuata nelle nostre vite, saccheggiato l’economia e ci ha fatto sembrare tutti banditi mascherati quando siamo fuori in il mondo, o quando prendiamo i nostri laptop e comunichiamo con i colleghi o la famiglia, come quella persona a malapena riconoscibile che ci fissa dai nostri documenti di identità con foto.

Per ora, dopo quasi sei mesi senza lasciare il parco dell’ospedale, la ragazza scivolò in quella lunga macchina nera, grosso orso al seguito, e rotolò nell’estate.

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