È il 40° anniversario del programma Space Shuttle della NASA e l’agenzia spaziale statunitense celebra con un nuovo video sul lancio fondamentale il 12 aprile 1981. Fu allora che lo Space Shuttle Columbia decollò per la prima volta con gli astronauti John Young e Bob Crippen strettamente legato all’interno, iniziando quella che fu probabilmente un’età d’oro dell’esplorazione americana oltre i confini della Terra.

Lo sviluppo dello Space Shuttle è durato circa un decennio, sebbene i piani per un veicolo spaziale riutilizzabile che potesse ospitare astronauti e componenti per una stazione spaziale orbitante fossero iniziati anni prima. In effetti, anche prima che gli americani camminassero sulla Luna, la NASA stava sperimentando possibilità per quello che sarebbe poi diventato l’iconico Space Shuttle che riconosciamo ora.

Lo Space Transportation System-1, o STS-1, è decollato dalla rampa di lancio 39A del Kennedy Space Center della NASA alle 7 del mattino di questo giorno, quattro decenni fa. Si basava su due propulsori a razzo solido e due serbatoi di carburante, per portare in alto l’orbiter riutilizzabile. In tutto, Young e Crippen hanno trascorso 54 ore a bordo, prima che la Columbia atterrasse alla base aeronautica di Edwards il 14 aprile.

L’obiettivo di quel primo volo non era raggiungere la Luna o qualcosa di così ambizioso. Invece, era per dimostrare più fondamentalmente che lo Space Shuttle poteva entrare in orbita e poi tornare in sicurezza. “La missione ha anche verificato le prestazioni combinate dell’intero veicolo navetta, dell’orbiter, dei propulsori a propellente solido e del serbatoio esterno”, spiega la NASA. “I carichi utili includevano la strumentazione di volo per lo sviluppo (DFI) e il pallet del pacchetto di identificazione dei coefficienti aerodinamici (ACIP) contenente apparecchiature per la registrazione di temperature, pressioni e livelli di accelerazione in vari punti del veicolo spaziale”.

Sebbene la Columbia possa essere stata la prima, non era l’unica navicella spaziale della flotta. Challenger, Discovery, Atlantis ed Endeavour si sono uniti alla formazione della NASA, volando collettivamente 135 missioni tra il 1981 e il 2011. Il 21 luglio di quell’anno, lo space shuttle è atterrato per l’ultima volta, segnando la fine di un’era nel volo spaziale americano

Per commemorare l’anniversario, la NASA ha messo insieme un breve documentario sullo Space Shuttle, che puoi guardare qui sotto.

Sebbene si ipotizzasse che la NASA potesse sviluppare un successore del programma Space Shuttle, l’agenzia spaziale statunitense ha adottato un approccio diverso. Il programma Commercial Crew si è rivolto a compagnie private di voli spaziali per rispondere alla necessità di portare persone, esperimenti, attrezzature e altro ancora dalla Terra e portarli in orbita e oltre. Dragon e Crew Dragon di SpaceX, ad esempio, incarnano la strategia di quel programma, con la NASA che esternalizza efficacemente lo sviluppo di nuovi veicoli spaziali e razzi.

Sebbene si ipotizzasse che la NASA potesse sviluppare un successore del programma Space Shuttle, l’agenzia spaziale statunitense ha adottato un approccio diverso. Il programma Commercial Crew si è rivolto a compagnie private di voli spaziali per rispondere alla necessità di portare persone, esperimenti, attrezzature e altro ancora dalla Terra e portarli in orbita e oltre. Dragon e Crew Dragon di SpaceX, ad esempio, incarnano la strategia di quel programma, con la NASA che esternalizza efficacemente lo sviluppo di nuovi veicoli spaziali e razzi.

Nel processo contribuirà a creare una nuova era del turismo spaziale. Sia SpaceX che Virgin Galactic intendono offrire agli aspiranti turisti spaziali dalle tasche profonde un passaggio a gravità zero o quasi zero, i loro biglietti aiutano a sovvenzionare lo sviluppo di future imbarcazioni. A differenza dei costosi booster usati nei lanci STS, nel frattempo, le aziende private di voli spaziali si sono concentrate su componenti riutilizzabili.

Nel processo contribuirà a creare una nuova era del turismo spaziale. Sia SpaceX che Virgin Galactic intendono offrire agli aspiranti turisti spaziali dalle tasche profonde un passaggio a gravità zero o quasi zero, i loro biglietti aiutano a sovvenzionare lo sviluppo di future imbarcazioni. A differenza dei costosi booster usati nei lanci STS, nel frattempo, le aziende private di voli spaziali si sono concentrate su componenti riutilizzabili.

Nel frattempo, anche alcuni dei frutti del più grande e duraturo successo del programma Space Shuttle, la Stazione Spaziale Internazionale, acquisteranno una nuova vita in questa era moderna. La ISS ospiterà un numero molto limitato di ospiti turistici secondo un accordo tagliato con Virgin Galactic, offrendo ai non astronauti un’esperienza finora irraggiungibile della vita al di fuori del nostro pianeta.

Cronologia della storia

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