Illustrazione di Jon Reinfurt

Lo scorso febbraio, mentre il resto del paese stava ancora dando un senso allo storico voto di Washington per legalizzare la marijuana e gli abitanti di Seattle stavano perdendo la testa guardando i Seahawks vincere il loro primo Super Bowl, Brandon Browner era seduto a casa da solo.

Browner, cornerback dei Seahawks dal 2011 e uno dei membri fondatori della Legion of Boom, è stato sospeso dalla NFL a dicembre, poco prima dei playoff di Seattle, dopo aver violato per la terza volta la politica sull’abuso di sostanze della lega. . La sospensione è stata fonte di confusione in primo luogo: è arrivata dopo solo la seconda volta che Browner è risultato positivo all’erba, ma la lega lo stava trattando come il suo terzo reato perché aveva saltato una manciata di test antidroga tra il 2007 e il 2010-quando giocava in Canada. Ma deve essere stato particolarmente sconcertante per Browner.

Nell’arco di un anno, aveva visto lo stato (o almeno il 56 per cento di esso) celebrare un voto storico, poi applaudirlo al CenturyLink Field, quindi voltargli le spalle dopo essere stato espulso dalla lega per aver fatto proprio quello che tutti stavano festeggiando. Il compagno di cornerback Walter Thurmond, sospeso per quattro partite poche settimane prima di Browner, era nella stessa barca. Il loro datore di lavoro e lo stato in cui commerciavano erano in diretta opposizione.

Rendere le cose uniformi Di più confusione, il loro allenatore, Pete Carroll, è favorevole al trattamento dei giocatori della NFL con marijuana medica. “Indipendentemente da quali altri stigmi potrebbero essere coinvolti”, ha detto Carroll lo scorso gennaio, “dobbiamo farlo perché il mondo della medicina lo sta facendo”. Con tutte queste persone presumibilmente dalla sua parte, perché Browner stava guardando il Super Bowl invece di giocarci? Se la marijuana era legale, perché era così nei guai per averla fumata?

La NFL è una lega notoriamente ultra-conservatrice – questa è un’organizzazione che penalizza in modo aggressivo “l’eccessiva celebrazione” e una volta ha multato un giocatore infortunato per aver chiamato sua moglie durante una partita per dirle che stava bene – e la sua posizione sulla marijuana è tradizionalmente caduta insieme quelle linee. E quello che hanno fatto gli elettori a Washington e in Colorado ha fatto poco per cambiarlo, anche se le squadre di quei due stati hanno giocato nel Super Bowl. La punizione per il test positivo per qualcosa di più di 15 nanogrammi di THC per millilitro di sangue è di quattro partite per la prima infrazione, sei partite per una seconda e un minimo di un anno solare per una terza. (In confronto, lo standard per gli dei dell’Olimpo è 10 volte più alto.) Browner è stato schiaffeggiato con la sospensione di un anno, anche se un appello l’ha ridotta alle prime quattro partite della prossima stagione. Ma i suoi giorni a Seattle sono finiti; dopo che i Seahawks hanno lasciato scadere il suo contratto, ha firmato con i New England Patriots.

A maggio sono emerse notizie secondo cui il sindacato dei giocatori sta negoziando una modifica alla politica sulla marijuana nel prossimo contratto collettivo di lavoro, ovvero alzando la soglia per un test positivo. (Quale sarebbe questo nuovo livello non è chiaro.) Ma la lega dice che non prevede cambiamenti nella politica. E anche se lo facesse, un tale cambiamento sarebbe probabilmente usato come un bastone negoziale nel prossimo accordo per martellare ulteriormente i giocatori sulla condivisione delle entrate, test più rigorosi per i farmaci che migliorano le prestazioni e una serie di altre questioni.

Come per la sua posizione su tutto, dalle lesioni alla testa all’assistenza sanitaria per i giocatori in pensione, la NFL sembra al passo con i tempi e al passo con l’opinione pubblica. Un recente giornale di Wall Street il sondaggio dice che il 55 percento degli americani sostiene la legalizzazione della marijuana, mentre il 49 percento afferma di essere un appassionato di calcio. L’erba è più popolare della NFL, rendendo questo il momento ideale per la lega per fare una mossa nella direzione del pubblico, così come fare un passo verso i suoi giocatori, che si sono lamentati per anni del fatto che un test positivo dell’erba porta con sé punizioni che più DUI non fanno.

Ma la NFL cambierà le sue regole sull’erba solo se può beneficiarne direttamente. Perché finché gli ascolti televisivi sono in aumento e i soldi della pubblicità si riversano, non deve essere al passo con i tempi. Ogni stato del sindacato potrebbe legalizzare l’erba, ma la NFL la etichetterebbe come un problema di sicurezza sul posto di lavoro e smetterebbe di eseguire i test solo attraverso il versamento di molto sangue sindacale. È così che funziona la NFL. È un monopolio e i monopoli fanno quello che vogliono. Può sembrare una fredda ironia per Browner e Thurmond che possano essere sospesi dal loro sport anche se hanno giocato a Washington, uno stato che ha legalizzato il loro presunto reato. Ma non hanno mai giocato a Washington. Hanno giocato nella nazione della NFL. E non è una democrazia.

Will Leitch è uno scrittore senior presso Sport sulla Terra, redattore collaboratore presso rivista newyorkese, e il fondatore di Deadspin.

Questo articolo è apparso nel numero di settembre 2014 di Seattle Met.

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