Di recente ho parlato con alcune persone delle auto a guida autonoma e di come un giorno sarai in grado di tirare fuori il telefono dalla tasca e ordinare un taxi, e si presenterà proprio come un’auto Uber, solo senza l’autista (in effetti, Uber sta lavorando duramente per abbandonare tutti i suoi autisti umani). I taxi autonomi sono potenzialmente fantastici: saranno più economici perché non c’è un autista da pagare, saranno più efficienti e, in alcuni casi, meno inquietanti e scomodi. La conversazione mi ha fatto pensare, però: in che modo i proprietari di queste flotte di taxi autonomi affronteranno la natura umana e la sua tendenza a distruggere le cose?

Gli umani sono un tipo strano. Abbiamo creato molte cose incredibili durante la nostra presenza collettiva su questo pianeta, sì, ma abbiamo anche incasinato un sacco di cose. Gli esseri umani possono essere tanto distruttivi quanto innovativi, ma la grande differenza è che chiunque può essere distruttivo. Ci vuole davvero poco pensiero per rovinare le cose.

Ricordi il robot autostop e la sua decapitazione a Filadelfia?

Le situazioni in cui noi (noi intendendo l’umanità nel suo insieme) pasticciare e altrimenti distruggere le cose dipende molto dallo stato di un dato ambiente, però. Poiché gli esseri umani sono creature sociali, siamo consapevoli della consapevolezza che gli altri hanno di noi, nonché di ciò che queste persone potrebbero pensare e di come tali percezioni potrebbero influenzare la nostra esistenza personale. Modifichiamo le nostre abitudini o azioni alla luce sia della consapevolezza degli estranei sia della nostra consapevolezza della loro consapevolezza… anche se non ci rendiamo conto che lo stiamo facendo.

L’autista umano è la presenza che innesca un certo livello di autocontrollo nei tassisti. Cosa accadrà quando quel guidatore umano verrà rimosso?

Ricercatori con Università di Newcastle ha condotto uno studio l’anno scorso che ha esaminato i rifiuti e i casi in cui le persone hanno maggiori probabilità di sporcare. Come ci si potrebbe aspettare, le persone hanno meno probabilità di sporcare se ci sono altre persone in giro per vedere le loro azioni osservate agire in un modo che viola un’aspettativa sociale (in questo caso, sporcare) dissuade le persone dall’agire.

È più probabile che gli umani siano cooperativi e si comportino secondo le regole sociali se vengono osservati… ma non necessariamente dagli umani. Lo studio di cui sopra ha scoperto che la semplice stampa di immagini di occhi su volantini o cartelli riduceva i casi di rifiuti in modo molto simile a come farebbe avere un vero essere umano vivente e che respira intorno.

Non è difficile immaginare che i taxi a guida autonoma subirebbero un livello di vandalismo e distruzione che i normali taxi guidati dall’uomo non subiscono: isolati all’interno di un veicolo in movimento, uno che potrebbe non avere finestrini trasparenti e senza altri umani toglierebbe il senso di essere osservato, lasciando il cavaliere perfettamente solo con i propri pensieri potenzialmente distruttivi.

Naturalmente, questi futuri taxi autonomi avranno probabilmente più di un paio di varietà di deterrenti: forse una telecamera di sicurezza che monitora tutto ciò che fai, la minaccia di pagare profumatamente per qualsiasi danno che hai dimostrato di aver causato e la vergogna pubblica di essere inserito nella lista nera di un mezzo di trasporto particolarmente popolare. Forse questi taxi saranno in grado di autovalutarsi e determinare se sono in condizioni soddisfacenti per far salire un nuovo passeggero o se devono tornare a casa per una corretta valutazione e sanificazione.

“Il guidatore umano innesca un certo livello di autocontrollo. Cosa succede quando quel driver viene rimosso?

Gli umani sono furbi, però, ed è altrettanto facile immaginare che le persone trovino modi per ingannare il sistema. Chi se ne frega del potenziale risarcimento dei danni se sei registrato con una carta di credito prepagata a fondi limitati e con un nome falso? Alcune persone non penseranno nemmeno a conseguenze del genere, agendo puramente d’impulso. Inoltre, ogni caso in cui un’auto deve essere temporaneamente tolta dalla strada per essere pulita o valutata è una spesa extra per l’azienda – e quindi per tutti gli utenti – e scoraggiare tali comportamenti distruttivi è l’ideale.

Un semplice paio di bulbi oculari realistici, magari con una base di intelligenza artificiale, potrebbe essere la soluzione?

Essere soli in macchina e sentirsi soli in macchina sono due cose diverse. Se gli occhi stampati in stile cartone animato su un cartello possono scoraggiare i rifiuti, un paio di occhi realistici da qualche parte all’interno di un’auto autonoma possono tenere sotto controllo persone annoiate o altrimenti distruttive? E se è così, dov’è la linea presumibilmente sottile tra sentirsi semplicemente osservati passivamente e sentirsi a disagio sorvegliati? Sarebbe sufficiente un solo disegno a forma di occhio nel cruscotto, dietro il quale si trova una normale telecamera di sicurezza, per rendere qualcuno inconsciamente consapevole della consapevolezza di qualcun altro senza invitare rivendicazioni di stati di polizia e 1984? O potremmo guardare a un futuro in cui i “conducenti” di robot realistici occupano spazio nell’auto, accigliandosi alla spazzatura che i passeggeri gettano a terra e tsk-tsking mentre i motociclisti graffiano i loro nomi sul retro dei sedili?

La risposta, ovviamente, è chi lo sa. Forse tutto ciò che serve è un profilo cliente con un documento d’identità governativo verificato in archivio e la minaccia di un rapporto della polizia per tenere in riga i futuri motociclisti. Oppure, in modo meno draconiano, i produttori possono scegliere di distrarre i loro motociclisti in un’obbedienza pacifica con cuffie VR a bordo e proiettori cinematografici integrati.

Forse sono pessimista e presumo il peggio delle persone. Forse sono troppo ottimista supponendo che qualcosa di semplice come gli occhi robotici possa mantenere le persone onorevoli.

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